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Edades de inicio de los trastornos mentales: Un análisis exhaustivo

En la compleja etapa de la adolescencia, los trastornos mentales pueden surgir y afectar profundamente el bienestar emocional de los jóvenes. Identificar y comprender estos trastornos es crucial para brindar el apoyo necesario y promover un desarrollo saludable en esta etapa crucial de la vida.

Recientemente, un estudio de metaanálisis publicado en junio de 2021 arrojó luz sobre la edad de inicio de los trastornos mentales. Este estudio, publicado en la revista científica Molecular Psychiatry, de Nature, fue liderado por Joaquim Raduà (Hospital Universitario Clinic de Barcelona – IDIBAPS), Marco Solmi (Universidad de Padua) y Paolo Fusaro-Poli (King’s College de Londres). La investigación abarcó 192 estudios epidemiológicos con más de 700,000 pacientes de todos los continentes, buscando determinar la edad de inicio de los trastornos mentales en la población general.

Este metaanálisis de gran escala ofrece una aproximación sobre la edad en la que aparecen estos trastornos, siendo el primero de su tipo.

Inicio de los trastornos mentales y su relación con la edad

Según los resultados de este estudio, casi la mitad de las personas experimentan su primer trastorno mental antes de cumplir los 18 años. Para hasta un tercio de los casos, este inicio ocurre incluso antes de los 14 años. Estos datos consideran una amplia gama de diagnósticos psiquiátricos, desde trastornos del neurodesarrollo hasta la depresión, ansiedad, TOC, adicciones y trastornos de personalidad.

La edad pico para el inicio de un trastorno mental se encuentra entre los 8 y 15 años.

Trastornos mentales en edades tempranas y tardías

Se han identificado tres trastornos mentales que comienzan antes de los 10 años. Las fobias y el trastorno de ansiedad por separación son los que aparecen a una edad más temprana, con la mitad de los casos manifestándose antes de los 8 años. Por otro lado, los trastornos del espectro autista tienen una mediana de inicio a los 9 años.

En contraste, cinco trastornos mentales muestran un inicio más tardío, con una mediana de inicio a los 30 años o más. Entre ellos se encuentran el Trastorno por estrés postraumático y el Trastorno depresivo, con una mediana de inicio a los 30 años. Esto sugiere que la mitad de las personas con Trastorno depresivo comienzan a experimentarlo antes de los 30 años y la otra mitad, después.

Factores detrás del inicio temprano de los trastornos mentales

El debut de los trastornos mentales durante la etapa de maduración cerebral no parece ser coincidencia. Este período está marcado por cambios drásticos en la biología del cerebro, incluyendo el aumento de densidad de sustancia gris, cambios metabólicos y el proceso de sinaptogénesis.

La sinaptogénesis, la creación de nuevas conexiones sinápticas, comienza desde el desarrollo fetal y alcanza su pico entre los 6 y 10 años. Durante la adolescencia, el cerebro elimina las sinapsis consideradas innecesarias. Los trastornos mentales, como el Trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH), probablemente están vinculados a este proceso: una creación defectuosa o eliminación inapropiada de sinapsis, o posiblemente, una combinación de ambos factores.

Trastornos del neurodesarrollo: TDAH y Trastorno del espectro autista

Los Trastornos del neurodesarrollo se presentan tempranamente. La mediana de inicio es a los 12 años, con el 75 % de los diagnósticos entre los 5 y los 16 años. El Trastorno del espectro autista se manifiesta alrededor de los 9 años.

El TDAH comienza muy temprano, con la mitad de los casos mostrando síntomas antes de los 12 años y el 50 % antes de los 5 años.

Trastornos de ansiedad: Diversidad en los inicios

Aunque los trastornos de ansiedad suelen aparecer en la adolescencia, su edad mediana de inicio es a los 17 años, finalizando esta etapa. Los trastornos relacionados con el miedo alcanzan un pico a los 5 años y medio y otro a los 15 años.

Los más tempranos son el Trastorno de ansiedad por separación y las Fobias específicas, con un inicio mediano a los 8 años. La ansiedad social comienza cerca de los 13 años, mientras que el Trastorno de pánico suele iniciarse al principio de la edad adulta, a los 26 años, aunque sus primeros síntomas aparecen a los 22 años. La ansiedad generalizada tiene un inicio más tardío, a los 32 años.

Trastornos de la conducta alimentaria: Comienzo en la adultez temprana

Los Trastornos de la conducta alimentaria, como la Anorexia nerviosa (17 años), Bulimia nerviosa (18 años) y Trastorno por atracón (20 años), muestran sus primeros signos al inicio de la edad adulta.

Trastorno obsesivo-compulsivo (TOC): Inicio a los 19 años

El TOC tiene su mediana de inicio a los 19 años, con un pico máximo entre los 14 y 15 años. Se destaca un segundo pico a los 50 años, una particularidad no observada en otros trastornos mentales.

Trastornos de personalidad: Inicio a los 25 años

Aunque los rasgos de personalidad se establecen desde la infancia, los Trastornos de personalidad manifiestan sus primeros síntomas alrededor de los 7 años en la mitad de los casos, con una mediana de inicio a los 25 años.

Esquizofrenia: Primeros síntomas a los 24 años

Los primeros signos de Esquizofrenia suelen aparecer a los 24 años, con un diagnóstico posible a los 26 años. A los 20 años hay un pico de inicio, pero estos síntomas suelen ser inespecíficos y comunes a otros trastornos menos graves.

Adicciones: Inicio antes de los 25 años

El abuso de sustancias o adicciones se manifiesta en la mitad de los casos antes de los 25 años, con el abuso de cannabis comenzando cinco años antes que el del alcohol (22 vs. 27 años). Aunque el diagnóstico se realiza alrededor de los 36 años, los primeros signos aparecen a los 19 años.

Trastorno por estrés postraumático (TEPT): Inicio a los 30 años

El TEPT se manifiesta con una mediana de inicio a los 30 años, usualmente después de haber vivido un evento traumático que ponga en peligro la vida.

Depresión: Comienza alrededor de los 30 años

En comparación con otros trastornos, la depresión se manifiesta tardíamente, con una mediana de inicio a los 30 años y el primer episodio alrededor de los 20 años. Es poco común antes de los 10 años.

Importancia de conocer la edad de inicio

Comprender las edades de inicio de estos trastornos es fundamental para diseñar estrategias de prevención y promoción de la salud mental adecuadas a cada etapa del desarrollo: en la infancia y primaria, los Trastornos del neurodesarrollo; en la secundaria, los de ansiedad y alimenticios; y en la universidad, los de personalidad, psicosis, adicciones y depresión.

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